L'astronaute Chris Hadfield de l'Agence spatiale canadienne profite de son séjour à bord de la Station spatiale internationale pour photographier notre planète à ses - rares - moments perdus. Il a ainsi réalisé une étonnante image de quelques-uns des volcans de la péninsule russe du Kamtchatka.

volcans Kamtchatka vu de l'ISS
© Chris Hadfield/Nasa/CSA
À gauche dans les nuages, le volcan Tolbatchik. Au fond de l'image à droite, le volcan bouclier Ushkovsky. Devant lui, le Kliouchevskoï. En avant-plan, deux volcans de taille plus modeste
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Chris Hadfield fait partie de la nouvelle relève d'astronautes qui occupe actuellement l'ISS. Ce membre de l'Agence spatiale canadienne a décollé du cosmodrome de Baïkonour le 19 décembre dernier à bord d'un lanceur Soyouz, accompagné de l'Américain Tom Marshburn et du Russe Roman Romanenko. Ils ont rejoint le commandant de la mission Expedition 34 Kevin Ford de la Nasa et les cosmonautes russes Oleg Novitskiy et Evgeny Tarelkin pour une mission qui durera jusqu'en mai 2013.

Le jour de l'an, Chris Hadfield avait envoyé ses vœux depuis l'espace, soulignant l'énorme privilège qu'il avait d'être à bord de l'ISS, en promettant une année 2013 très productive dans la station. Comme l'avaient déjà fait avant lui Fyodor Yurchikhin et bon nombre d'astronautes, Chris Hadfield admire les paysages terrestres qu'il survole à environ 400 km d'altitude chaque fois que son planning de travail lui en laisse le loisir, postant sur son compte Twitter de nombreuses images de notre planète, dont une montrant quelques-uns des volcans du Kamtchatka.

Les volcans du Kamtchatka vus d'en haut

Les 472.000 km2 du Kamtchatka forment une péninsule volcanique située en Extrême-Orient russe, dont une partie est inscrite au patrimoine mondial de l'Unesco depuis une quinzaine d'années. Les 160 volcans (dont 29 actifs) composent deux chaînes montagneuses parallèles dans cette zone de subduction où la plaque pacifique glisse sous celle d'Okhotsk.

Sur la photographie réalisée par Chris Hadfield (ci-dessus) depuis la coupole d'observation de l'ISS, on distingue cinq volcans. À gauche dans les nuages émerge à 3.682 m d'altitude le sommet du volcan Tolbatchik, qui est entré en éruption plus d'une trentaine de fois depuis 1740. Au fond de l'image à droite, Ushkovsky est un volcan bouclier (tout comme Olympus Mons, le géant martien) qui trône à 3.943 m d'altitude. Devant lui, le Kliouchevskoï est l'édifice volcanique le plus élevé de la péninsule avec 4.750 m d'altitude. Il est presque constamment en activité et les habitants de cette région le considèrent comme une montagne sacrée, un peu comme le mont Fuji au Japon. En avant-plan, deux volcans de taille plus modeste complètent le tableau.

L'astronaute Chris Hadfield a réalisé cette photographie alors que le Soleil venait de se lever sur la région, accentuant les reliefs et allongeant grandement l'ombre de ces volcans.