Extinction des dinosaures
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Qu'ont vu les dinosaures ?

C'est bien la chute d'une météorite qui a provoqué la disparition soudaine des dinosaures il y a 66 millions d'années. L'idée n'est certes pas nouvelle : elle a été formulée pour la première fois en 1980 par le géologue américain Walter Alvarez et son père Luis, prix Nobel de physique 1968. Mais le flou subsistant autour de la chronologie exacte des événements entretenait le doute.

Une nouvelle étude publiée dans « Science », sous la signature du géologue américain Paul Renne, devrait achever de convaincre les plus sceptiques. Utilisant de nouvelles méthodes de datation radiométrique ultra-précise, Paul Renne et son équipe ont prouvé que la chute d'une météorite géante sur la péninsule du Yucatan, qui a creusé un cratère de 180 km de large près de Chicxulub a précédé de seulement 33.000 ans l'extinction des dinosaures.

« Nous avons montré que ces événements sont très proches et, de ce fait, que l'impact a clairement joué un rôle majeur dans l'extinction », explique Paul Renne, qui précise toutefois que cet événement n'a pas été le seul facteur : une série d'énormes éruptions volcaniques en Inde avait auparavant commencé à dégrader l'écosystème.