Science et Technologie
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L'agriculture moderne affecte la pollinisation et la rentabilité

© Autan, Flickr, cc by nc nd 2.0
La pollinisation est un élément clé de la reproduction sexuée des végétaux supérieurs. Elle est le mode de fécondation privilégié utilisé par les plantes angiospermes (plantes à fleurs produisant des fruits), et gymnospermes (plantes à graines). L'intensification des techniques agricoles impacte ce processus essentiel.
Par une étude menée pendant plus de 20 ans, des chercheurs français ont à nouveau révélé l'importance des insectes pollinisateurs pour les terres agricoles françaises. Ils ont constaté que l'intensification de l'agriculture, en affectant les pollinisateurs, était de moins en moins efficace pour améliorer la productivité des cultures. Ils appellent les paysans à modifier leurs techniques à la fois pour leur rendement et pour le bien de la biodiversité.

Depuis les années 1960, les pratiques agricoles se sont intensifiées et ont permis d'augmenter les rendements des cultures. En contrepartie, cela a eu des retombées négatives sur la biodiversité, et en particulier sur les insectes pollinisateurs. Or, certaines cultures comme les pommes, les prunes et les courgettes dépendent énormément de ces précieux pollinisateurs. Il est d'ailleurs estimé que 35 % de la production agricole mondiale est directement liée à l'activité de ces animaux.
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Un vélo pliable sans rayon

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Le vélo pliable sans rayon
L'idée d'un vélo pliant a généré de nombreuses études: centrées sur la réduction du poids et de la taille, elles ont conduit à réaliser des bicyclettes souvent de petites dimensions. Ces vélos ont un châssis et des roues de petites tailles, au détriment de la stabilité, dans un souci de compacité et de portabilité pendant le transport.

La taille minimale du châssis pénalise cependant la position de l'utilisateur lors de la conduite et les roues de petites dimensions ressentent beaucoup les variations de terrain. D'autre part, les vélos traditionnels, évitent ces problèmes, mais le châssis rigide les rend peu flexibles pendant le transport dans les transports publics. Le but de ce brevet est d'avoir un vélo avec des dimensions standard (roues 26 ") tout en ayant un faible encombrement pendant le transport. Les roues privées de rayon, la taille minimum une fois pliée, le système de pliage en un seul mouvement, le système d'emballage pouvant être utilisé comme sac à dos, sont les innovations caractérisant cette invention.
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Des micro-organismes gelés de Mars ramenés à la vie ?

© NASA/GSFC/MSSS/Ciel et Espace
Le Pôle Nord martien
Nous savons déjà que de l'eau sous forme de glace est présente aux pôles, mais aussi à d'autres latitudes sur la planète Mars. Des scientifiques laissent entendre que d'importantes quantités d'eau liquide auraient sillonné des canaux, devenus aujourd'hui d'énormes cratères rocailleux. Or, si la vie (telle qu'on la connait) est liée à la présence d'eau, il se pourrait que l'on retrouve un jour des spécimens de vie extraterrestre prisonniers des glaces de la planète Rouge.

Selon les théories de certains spécialistes, des micro-organismes pourraient en effet avoir été gelés il y a des millions d'années et seraient depuis enfermés sous d'épaisses couches de glace. Aux dires de ces derniers, les petites bêtes pourraient être simplement endormies par les basses températures et seraient donc susceptibles d'être ramenées à la vie.

« Ces microbes attendent peut-être que nous perforions le sol martien, que nous ramenions un extrait de glace et que nous les ramenions à la vie » explique Victor Baker, professeur à l'Université de l'Arizona relayé par The Daily Mail. Bien entendu la difficulté actuelle est surtout de rapporter d'éventuels spécimens sur Terre.

En décembre 2013, la sonde américaine Curiosity avait découvert des preuves de l'existence passée d'un lac d'eau douce sur Mars, les roches ont été analysées et contiennent des traces de carbone,de soufre, d'azote d'hydrogène et d'oxygène, soit les conditions optimales pour le développement de la vie, il y a de ça plusieurs milliers d'années.

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Le premier être vivant doté d'un ADN artificiel voit le jour


Pour la première fois, des scientifiques américains ont réussi à créer une bactérie dotée d'un code génétique dont l'alphabet a été enrichi d'une paire de bases chimiques supplémentaire. Crédits : Richard Wheeler
Des scientifiques ont créé une bactérie dotée d'un code génétique « augmenté », en implémentant artificiellement deux lettres supplémentaires aux quatre lettres constituant son ADN. Une prouesse historique, mais qui soulève aussi des questions éthiques.

Verra-t-on un jour l'avènement de créatures dotées d'un code génétique « enrichi », codant pour des protéines qui n'existent pas encore ? Si cette perspective, tout autant fascinante qu'inquiétante, n'est pas encore d'actualité, une expérience historique vient toutefois suggérer qu'elle n'est peut-être pas si lointaine.

Et pour cause, puisqu'un article publié le 8 mai 2014 dans la revue Nature révèle que des biologistes ont ni plus ni moins réussi à créer, pour la première fois, une version de la bactérie Escherichia coli (notée E. coli) dont l'ADN n'est pas constitué des quatre lettres qui, depuis l'apparition de la vie sur Terre, composent toute molécule d'ADN, mais de... six lettres. En effet, aux quatre lettres qui, des microorganismes aux êtres humains, constituent l'alphabet du code génétique de n'importe quel être vivant, ces chercheurs ont réussi à ajouter deux lettres supplémentaires.
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Comment la peste noire a t-elle remodelé l'humanité pour le meilleur


Crédit Photo Creative Commons by wikipedia : Inspired by the Black Death, The Dance of Death or Danse Macabre, an allegory on the universality of death, is a common painting motif in the late medieval period.
La peste noire (1347-1351) a toujours bien mauvaise réputation : son nom inspirait autrefois la terreur. Pourtant une étude menée par la scientifique Sharon DeWitte de la South Carolina University montre comment la peste a participé à améliorer l'être humain.

La grande peste du XIV siècle aurait amputé l'Europe médiévale de la moitié de sa population modifiant pour des décennies les capacités de croissance économique. Mais quelles ont été les conséquences de cette élimination de la moitié du capital génétique humain de ces nations ? Pour répondre à cette question, les scientifiques ont analysé les ossements de centaines de cadavres décédés de la peste puis de centaines d'autres morts plusieurs générations après cette grande épidémie ayant touché la ville de Londres. Au total, 600 ossements enterrés dans les cimetières de Londres ont été analysés, les plus récents datant du XVIe siècle.

La réponse est étonnante : les descendants des survivants de la peste noire ont vécu bien plus longtemps et étaient en bien meilleure santé que leurs ancêtres. Le nombre d'adultes vivant au delà de 50 ans est bien plus important après le passage de la peste noire. Cette étude démontre à quel point une épidémie a la capacité de remodeler le développement humain. Comment expliquer ces changements? A priori les survivants ont bénéficié d'une amélioration de leur qualité de vie et ont bénéficié d'une nourriture plus abondante ; les premières victimes étaient comme souvent en de pareil cas, les plus faibles; les personnes âgées et les malades. Et si les lendemains ont du être horribles et difficiles pour les survivants, des villes et des villages entiers ayant été vidé de leurs habitants et les terres laissées à l'abandon, il est clair que plusieurs dizaines d'années après son passage, la peste avait remodelé l'être humain, permettant aux descendants des survivants de bénéficier d'avantages qui n'auraient jamais existé sans elle. Il est également probable qu'elle réalisa une sélection génétique de type darwinienne, laissant aux mieux armés génétiquement la capacité d'une descendance en meilleure santé. Ceci d'autant plus que de nombreuses autres récidives épidémiques de peste, certes bien moins importantes, continuèrent à frapper la population, en 1361, 1368, 1375, 1382, et 1390.
Fish

Certains animaux marins capables de régénérer leur système nerveux

© Inconnu
Bathocyroe fosteri, de l'ordre des Lobata, est un cténophore commun dans les eaux profondes. La bouche est orientée vers le bas.
Des études menées sur des créatures sous-marines ont mis en avant d'incroyables facultés de régénération du système nerveux. Si les mécanismes qui sous-tendent ce phénomène sont mieux compris des scientifiques et que des capacités biomoléculaires du même type sont détectées chez l'être humain, une grande avancée dans le domaine médical pourrait bientôt être réalisée.

Au fur et à mesure de la progression des recherches en neurosciences, des moyens d'adaptation et de « réparation partielle» de notre cerveau ont été découverts. Ces derniers se manifestent via un processus qui est connu aujourd'hui sous le nom de générique de neuroplasticité (voir ici). Pour autant, ces aptitudes sont somme toute relatives face à celles qu'a développée une famille de créatures sous-marines. Il s'agit des cténaires ou cténophores.
Chalkboard

Le point sur les ondes gravitationnelles

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© Henze/NASA
Visualisation 3D d'ondes gravitationnelles produites par deux trous noirs
La grosse nouvelle scientifique de la semaine, du mois ou même de l'année a été annoncée par des titres comme « Big Bang : les ondes gravitationnelles d'Einstein enfin détectées » ou « Des physiciens découvrent des preuves du Big Bang ». La découverte est fantastique, mais ces titres sont trompeurs :
  • On avait déjà des preuves du Big Bang d'une part, et de l'existence des ondes gravitationnelles d'autre part.
  • L'observatoire BICEP2 n'a pas détecté directement des ondes gravitationnelles, mais un de leurs effets
  • Il manque un mot clé dans ces titres : « inflation ». Ce que les récents résultats confirment, c'est la théorie de l'inflation cosmique.
« Découverte des Premières Ondes Gravitationnelles de l'Univers et Confirmation de l'Inflation » est un bon titre, et c'est celui d'un excellent article [1] d'un autre c@fetier des sciences sur les résultats récents de l'expérience BICEP2 . Il y en a d'autres [3,4,*]. Ici je vais juste essayer de faire le point sur les ondes gravitationnelles.

Avec la relativité générale Albert Einstein explique la gravité par un champ gravitationnel déformé par les masses. Lorsque des masses sont accélérées, les déformations du champ se propagent, en principe à la vitesse de la lumière, un peu comme l'accélération de charges électriques produit des ondes électromagnétiques.

Comme la gravitation est l' interaction élémentaire de très loin la plus faible, cent milliards de milliards de milliards de milliards de fois plus faible que l'électromagnétisme, il faut des masses énormes soumises à des accélérations fantastiques pour que les ondes gravitationnelles émises aient une puissance suffisante pour provoquer un effet mesurable, et des instruments de mesure incroyablement sensibles pour les détecter.
Pi

Un bond en avant majeur pour l'ordinateur quantique

Un nouveau pas de géant vient d'être réalisé dans le milieu de l'informatique quantique, des chercheurs annoncent avoir enfin réalisé un « ordinateur quantique parfaitement fonctionnel ».

La science et la physique pourraient prochainement obtenir le saint Graal grâce aux dernières avancées dans le domaine de l'informatique quantique. Des chercheurs de l'UC Santa Barbara dirigés par le professeur John Martinis viennent de faire la démonstration d'un nouveau niveau de fiabilité des qubits.

silicium
© inconnu
Le qubit ( Quantum bit ) est la plus petite unité de stockage d'information de l'information quantique. En informatique traditionnelle, le bit classique ne se trouve que sous deux états différents : 0 ou 1 . Le qubit ajoute un principe de superposition et peut ainsi prendre la valeur 0 , 1 ou les deux en même temps.

L'informatique quantique promet un gain tant en rapidité de calcul qu'en puissance disponible, mais actuellement, la technologie se heurte à des problèmes de fiabilité induite par la nature fragile des états quantiques.

Grâce au principe de superposition, il est possible de mener des opérations de calcul multiples en simultanée, malheureusement, le qubit se veut particulièrement instable et a tendance à « oublier » rapidement son état. C'est pourquoi les chercheurs ont développé le code stabilisateur, un code quantique autocorrecteur qui fait l'objet d'améliorations dans le but d'atteindre les 99% de fiabilité et pouvoir enfin proclamer l'existence d'un ordinateur quantique pleinement opérationnel.
Attention

Un nouvel organisme crée avec de l'ADN semi-synthétique

© REUTERS/National Human Genome Research Institute/Handout
La double hélice de l'ADN, dont chaque barre est une paire "lettres" ou base. Leur succession, dans un ordre précis, constitue des gènes.
Une équipe américaine de chercheurs a enrichi « l'alphabet du vivant » avec une nouvelle paire de bases dans l'ADN d'une bactérie. Cet OGM d'un nouveau genre promet de révolutionner les médicaments et les nanotechnologies.

A, T, G, C... Ces quatre lettres, correspondant à des bases associées par paires, sont les notes de la partition de la vie, l'ADN. Il faudra en compter désormais six: une équipe américaine de chercheurs explique ce mercredi dans la revue scientifique Nature avoir créé le tout premier organisme vivant semi-synthétique.

Nouveau genre d'organisme génétiquement modifié (OGM), la bactérie au coeur de l'expérience accueille ainsi dans son ADN une paire de bases (nucléotides) artificielle. La biologie synthétique pourrait avoir de nombreuses applications sur les médicaments ou dans de nouvelles formes de nanotechnologies. La découverte remet en question l'idée de la nature universelle de l'ADN.

Commentaire: Bien évidemment, pas un mot sur les possibles effets secondaires et pernicieux de ce type de "création".

Galaxy

Astronomie - Un mystérieux sursaut radio rapide venu de l'espace détecté par Arecibo à Porto-Rico

Une poignée d'énigmatiques sursauts radio ultrarapides ont été détectés depuis 2007 par un observatoire en Australie. Un autre de ces événements, identifié cette fois à Arecibo, sur l'île de Porto Rico, a calmé les sceptiques. Bien que leur distance reste difficile à déterminer de même que la nature de leur source, si l'existence de ces sursauts se confirme, elle représenterait une découverte astrophysique majeure de ce nouveau siècle.

En consultant des données collectées dans les longueurs d'onde radio du Petit Nuage de Magellan (galaxie naine dans le voisinage de la Voie lactée), l'astrophysicien Duncan Lorimer a identifié pour la première fois en 2007 un sursaut radio de moins de cin
© Duncan Lorimer, NRAO, AUI, NSF
En consultant des données collectées dans les longueurs d'onde radio du Petit Nuage de Magellan (galaxie naine dans le voisinage de la Voie lactée), l'astrophysicien Duncan Lorimer a identifié pour la première fois en 2007 un sursaut radio de moins de cinq millisecondes. Leur galaxie hôte et leur origine demeurent inconnus.
Depuis quelques années, les scientifiques sont confrontés à une nouvelle énigme astrophysique. D'étranges sursauts radio qui ont la particularité d'être très rapides (quelques millièmes de seconde) sont émis par des sources lointaines et encore inconnues. Depuis leur découverte en 2007, ils sont appelés FRB (fast radio bursts) ou « sursauts Lorimer », du nom de leur découvreur. Dans un premier temps, ces phénomènes (une poignée) furent exclusivement détectés par un radiotélescope basé en Australie.

Dans ces circonstances, le doute était permis quant à leur existence tangible. Après tout, il pouvait s'agir d'artefacts d'origine terrestre, comme cela a été plusieurs fois suggéré par les sceptiques. Toutefois, la détection le 2 novembre 2012 à 6 h 35 TU d'un sursaut d'une durée de trois millisecondes par la célèbre grande antenne de 305 mètres de diamètre d'Arecibo à Porto Rico n'a pas manqué d'attirer l'attention. Aux premières loges, le professeur Duncan Lorimer (université de Virginie-Occidentale, États-Unis) rappelle à ce propos que « lorsque vous faites une nouvelle découverte, il est très important qu'elle soit confirmée par d'autres groupes [de chercheurs] utilisant d'autres instruments ».
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