Jusqu'à récemment, on connaissait très peu de choses sur la relation génétique entre les êtres humains modernes de l'âge paléolithique supérieur (période comprise entre 50 000 et 10 000 ans, également appelée âge de pierre tardif) et les populations actuelles. Mais avec le séquençage direct de l'ADN, les chercheurs ont découvert des liens génétiques inattendus entre des individus des deux côtés de l'Eurasie. Ils suggèrent une histoire complexe qui pourrait représenter un flux génétique précoce à travers l'Eurasie ou une structure de population initiale qui a finalement conduit aux Européens et aux Asiatiques.

Schematic of populations in Eurasia
© Melinda A.Yang and Qiaomei Fu
Schéma des populations de l'Eurasie et des Amériques d'il y a 45 000 à 7 500 ans. Un résumé des principaux événements survenus au cours de chacune des périodes est présenté à gauche.
Dans une étude publiée dans la revue Trends in Genetics, des scientifiques de l'Académie chinoise des sciences à Pékin discutent de ce que nous savons sur la génétique des individus anciens de l'Eurasie (Europe et Asie occidentale) il y a 45 000 à 7 500 ans. Les auteurs résument les travaux qui ont étudié les génomes de plus de 20 anciens de l'arbre généalogique eurasiatique, y compris l'Ust'-Ishim, âgé de 45 000 ans et originaire de Sibérie centrale, pour leur article.

"Mis à part ces individus, il est un fait que l'échantillonnage pour la région eurasiatique est rare pour toutes les périodes de temps, à l'exception de la période actuelle", dit le co-auteur Qiaomei Fu, un paléogénéticien à l'Académie chinoise des sciences. "Mais avec l'information des différentes personnes disponibles pour le séquençage de l'ADN ancien, nous avons des indices sur la structure de la population, la migration et l'interaction en Asie de l'Est."

Les chercheurs ont appris qu'en Eurasie, il y a entre 35 000 et 45 000 ans, au moins quatre populations distinctes étaient présentes. Il s'agissait des premiers Asiatiques et Européens, ainsi que de populations d'ascendance peu ou pas présentes dans les populations modernes. Il y a 15 000 à 34 000 ans, cependant, le séquençage de l'ADN a montré que les humains modernes en Eurasie sont semblables aux Européens ou aux Asiatiques, ce qui suggère qu'une séparation génétique entre les Asiatiques et les Européens s'est probablement produite avant 40 000 ans. Il y a 7 500-14 000 ans, les populations de l'Eurasie partageaient des similitudes génétiques, ce qui suggère une plus grande interaction entre les populations géographiquement éloignées.

Ces analyses ont également révélé au moins deux cas de mélange de population de Néandertaliens, l'un il y a environ 50 000 à 60 000 ans et l'autre il y a plus de 37 000 ans. Cette ascendance néandertalienne a progressivement décliné dans les ancêtres archaïques des Européens datant d'il y a environ 14 000 à 37 000 ans.

"Les études génétiques d'individus anciens sont devenues plus fréquentes ces dernières années à cause de la technologie", déclare Mme Fu. "En conséquence, nous pouvons maintenant voir la présence de multiples sous-populations distinctes en Europe et en Asie, et celles-ci contribuent à leur tour à différents degrés d'ascendance à des sous-populations plus récentes.

"En ce moment, il est grand temps d'étudier la génétique de l'évolution humaine parce que le développement de la technologie du séquençage et des ressources informatiques minimise la destruction d'échantillons et maximise la génération et le stockage des données", explique M. Fu. "Avec les grands ensembles de données génomiques actuels et la collaboration internationale accrue pour traiter les nombreux ensembles de données anciennes nouvellement séquencés, il existe un énorme potentiel pour comprendre la biologie de la préhistoire humaine d'une manière qui n'a jamais été accessible auparavant.

Pour l'avenir, Fu et ses collègues espèrent étendre ce type de séquençage et d'analyse pour en apprendre davantage sur la préhistoire génétique de l'Asie de l'Est et d'autres régions, y compris l'Océanie, l'Afrique et les Amériques. "Toutes ces régions ont une riche préhistoire humaine, en particulier en Afrique, de sorte que tout ADN ancien de ces continents va probablement résoudre certaines questions majeures sur la migration humaine", dit-elle.

Source : Cell Press [January 25, 2018]