Villarrica volcano.

Villarrica volcano, Chile
Le matériel d'enregistrement sonore s'améliore constamment. Des chercheurs de la Boise State University, de l'Université de Stanford et de l'Université de Concepcion au Chili viennent de trouver une nouvelle application très spécifique pour les microphones basse fréquence, celle-ci pourrait aider à prédire l'éruption de certains volcans dans le monde.

Leur technologie consiste à surveiller les basses fréquences inaudibles, appelées infrasons, qui sont produites par un type de volcan actif comme celui du sud du Chili.

"De nombreux volcans produisent des infrasons énergétiques - et non des ultrasons - qui sont des sons à basse fréquence qui parcourent de longues distances dans l'atmosphère et peuvent être enregistrés avec des microphones spécialisés", a déclaré Jeffrey Johnson, professeur agrégé de géophysique à Boise State, à Digital Trends. "Bien que les humains ne perçoivent pas les infrasons, ils peuvent être incroyablement énergiques."

Dans la période qui a précédé l'éruption de Villarrica, le 3 mars 2015, qui a provoqué l'évacuation d'environ 4 000 personnes de leurs maisons, Johnson note que le volcan a été éjecté jusqu'à 100 000 watts d'énergie acoustique 24 heures par jour, sept jours par semaine. Cette infrasonorité était produite par le lac de lave au fond du cratère, mais sa sonorité et sa qualité étaient influencées par la forme du cratère, qui faisait office de corne musicale géante. Lorsque le lac de lave a commencé à s'élever dans le cratère, la forme de cette corne a changé et, par conséquent, le timbre sonore produit.

Le suivi de ces infrasons en temps réel, à l'aide de microphones similaires à ceux conçus et calibrés sur mesure par l'équipe du laboratoire d'infrasons de Boise State, pourrait constituer un précieux outil d'alerte précoce en cas d'éruptions potentiellement mortelles. Cette surveillance pourrait être effectuée à l'aide d'outils tels que des algorithmes d'apprentissage machine. On pourrait l'ajouter aux modèles de prévision volcanique existants, qui analysent les relevés des sismomètres, de la télédétection par satellite et des capteurs de gaz. Des volcans similaires à Villarrica sont situés à Hawaï, dans le Pacifique Sud, en Italie, en Afrique et en Amérique centrale.

"Notre objectif est de promouvoir l'amélioration des prévisions d'éruptions, mais pas à des fins commerciales", a déclaré M. Johnson. "Ce type de science n'est pas motivé par le profit, mais par l'objectif de voir la science appliquée pour émettre des avertissements opportuns et - espérons-le - atténuer les impacts humains des éruptions."

Un article décrivant l'œuvre, intitulé "Prévision de l'éruption d'un volcan à ciel ouvert à l'aide d'infrasons résonants", a récemment été publié dans la revue Geophysical Research Letters.