La pandémie de coronavirus fait payer un lourd tribut à l'Italie, avec des hôpitaux débordés et un confinement national imposé. Mais les experts sont également préoccupés par un taux de mortalité apparemment élevé, le nombre de décès dépassant le total signalé en Chine.
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Courbe Covid-19 Italie
Sur les 63 927 personnes atteintes de coronavirus en Italie, 6 077 sont décédées à ce jour. En revanche, la Chine compte beaucoup plus de cas, 81 496, mais 3 274 décès.

En termes très bruts, cela signifie qu'environ 9 % des patients atteints de coronavirus confirmés sont morts en Italie, contre 4 % en Chine. Selon cette mesure, l'Allemagne, qui a jusqu'à présent recensé 28 865 cas et 118 décès, a un taux de mortalité de seulement 0,4 %.

Alors pourquoi cette disparité ?

Selon le professeur Walter Ricciardi, conseiller scientifique du ministre italien de la santé, le taux de mortalité du pays est bien plus élevé en raison de la démographie - le pays a la deuxième population la plus âgée au monde - et de la manière dont les hôpitaux enregistrent les décès.

"L'âge de nos patients dans les hôpitaux est nettement plus élevé - la médiane est de 67 ans, alors qu'en Chine, il était de 46 ans", explique le professeur Ricciardi. "La répartition par âge de nos patients est donc essentiellement réduite à un âge plus avancé, ce qui augmente considérablement la létalité".

Une étude menée cette semaine dans JAMA a révélé que près de 40 % des infections et 87 % des décès dans le pays concernaient des patients de plus de 70 ans.

Et selon une modélisation de l'Imperial College de Londres, la majorité de ce groupe d'âge aura probablement besoin de soins hospitaliers critiques - y compris 80 % des octogénaires - ce qui met une pression immense sur le système de santé.

Mais le professeur Ricciardi a ajouté que le taux de mortalité en Italie peut également paraître élevé en raison de la façon dont les médecins enregistrent les décès.

"La façon dont nous codons les décès dans notre pays est très généreuse dans le sens où toutes les personnes qui meurent dans les hôpitaux avec le coronavirus sont considérées comme mourant du coronavirus."

"Après réévaluation par l'Institut national de la santé, seuls 12 % des certificats de décès ont montré une causalité directe du coronavirus, alors que 88 % des patients décédés ont au moins une pré-morbidité - beaucoup en avaient deux ou trois", dit-il.

Cela ne signifie pas que le Covid-19 n'a pas contribué au décès d'un patient, mais plutôt que le nombre de décès en Italie a augmenté car une grande partie des patients ont des problèmes de santé sous-jacents. Les experts ont également mis en garde contre les comparaisons directes entre les pays en raison des divergences entre les tests.

Martin McKee, professeur de santé publique européenne à la London School of Hygiene and Tropical Medicine, affirme que les pays n'ont pas encore une bonne indication du nombre d'infections bénignes dont ils sont atteints.

Si des tests supplémentaires révèlent que davantage de cas asymptomatiques se propagent sans être détectés, le taux de mortalité chutera.

Il est trop tôt pour faire une comparaison à travers l'Europe", dit-il. "Nous n'avons pas de séro-surveillance détaillée de la population et nous ne savons pas combien de personnes asymptomatiques la répandent".

Le professeur McKee ajoute que les tests ne sont actuellement pas uniformes sur le continent, ni dans le monde.

"En Allemagne, la surveillance épidémiologique est plus difficile - simplement en raison de la complexité du travail dans un État fédéral et parce que la santé publique est très organisée au niveau local".

Mais il y a d'autres facteurs qui peuvent avoir contribué aux taux de mortalité en Italie, selon les experts. Il s'agit notamment d'un taux élevé de tabagisme et de pollution - la majorité des décès ont eu lieu dans la région nord de la Lombardie, qui est connue pour la mauvaise qualité de l'air.

Et il ne fait aucun doute que certaines parties du système de santé italien ont été submergées par un afflux de patients atteints de coronavirus et ont du mal à y faire face.

"Les médecins en Italie n'ont pas eu à s'occuper d'un ou deux patients en soins... mais jusqu'à 1 200", déclare le Dr Mike Ryan, directeur exécutif du programme des urgences sanitaires de l'Organisation mondiale de la santé. "Le fait qu'ils en sauvent autant est un petit miracle en soi."

Cette pression risque de s'aggraver à mesure que de plus en plus de travailleurs de la santé sont infectés et doivent s'isoler - déjà, 2 000 personnes ont contracté le virus en Italie.

"Trois facteurs sont en cause en Italie : premièrement, la population est beaucoup plus âgée, deuxièmement, le système de santé a été débordé et troisièmement, il y a eu une perte importante de travailleurs de la santé en raison d'un taux élevé d'infection par le coronavirus parmi eux", déclare le professeur McKee.

"L'Italie est en avance sur nous en ce qui concerne l'épidémie, et on ne sait pas combien de professionnels de la santé [au Royaume-Uni] doivent s'isoler. C'est une autre grande préoccupation.

"D'après l'expérience de l'Italie, il y a un réel souci pour le Royaume-Uni", ajoute le professeur McKee. "Par rapport à presque tous les autres pays européens, nous avons une pénurie relative de ventilateurs et de personnel médical".

Traduction SLT