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Il semblait une vérité universellement reconnue que la population humaine n'avait aucune immunité préexistante contre le SRAS-CoV-2, mais est-ce vraiment le cas ? Peter Doshi explore les recherches émergentes sur les réponses immunologiques.

Même dans les zones locales qui ont connu l'une des plus fortes augmentations du nombre de décès excédentaires au cours de la pandémie de la covid-19, les enquêtes sérologiques menées depuis le pic indiquent qu'au plus un cinquième seulement des personnes environ possèdent des anticorps contre le CoV-2 du SRAS : 23 % à New York, 18 % à Londres, 11 % à Madrid.

Les réponses de santé publique dans le monde entier étant fondées sur l'hypothèse que le virus est entré dans la population humaine sans immunité préexistante avant la pandémie, les données des enquêtes sérologiques amènent beaucoup de gens à conclure que le virus a, comme l'a dit Mike Ryan, chef des urgences de l'OMS, "un long chemin à parcourir".

Pourtant, une série d'études qui ont mis en évidence la présence de cellules T réactives au CoV-2 du SRAS chez des personnes n'ayant pas été exposées au virus soulève des questions sur le degré de nouveauté du virus pandémique, avec de nombreuses implications.

Un coronavirus pas si nouveau que ça ?

Au moins six études ont fait état d'une réactivité des cellules T contre le CoV-2 du SRAS chez 20 à 50 % des personnes n'ayant pas été exposées au virus.

Dans une étude portant sur des échantillons de sang de donneurs obtenus aux États-Unis entre 2015 et 2018, 50 % ont présenté diverses formes de réactivité des cellules T au CoV-2 du SRAS. Une étude similaire utilisant des échantillons provenant des Pays-Bas a signalé une réactivité des cellules T chez deux personnes sur dix qui n'avaient pas été exposées au virus.

En Allemagne, des cellules T réactives ont été détectées chez un tiers des donneurs sains séronégatifs pour le CoV-2-SARS (23 sur 68). À Singapour, une équipe a analysé des échantillons prélevés sur des personnes n'ayant aucun contact ni antécédent personnel de SRAS ou de covid-19 ; 12 des 26 échantillons prélevés avant juillet 2019 ont montré une réactivité au CoV-2-SARS, de même que sept des 11 échantillons prélevés sur des personnes séronégatives au virus.

Bien que ces études soient de petite taille et ne fournissent pas encore d'estimations précises des réponses immunologiques préexistantes au SRAS-CoV-2, elles sont difficiles à écarter, plusieurs ayant été publiées dans Cell and Nature. Alessandro Sette, un immunologiste de l'Institut d'immunologie de La Jolla en Californie et auteur de plusieurs de ces études (encadré 1), a déclaré au BMJ : "À l'heure actuelle, un certain nombre d'études constatent cette réactivité sur différents continents, dans différents laboratoires. En tant que scientifique, vous savez que c'est la marque de quelque chose qui a une base très solide".

Les chercheurs sont également convaincus d'avoir fait de solides progrès dans la détermination des origines des réponses immunitaires. Notre hypothèse, bien sûr, était qu'il s'agit des coronavirus dits "du rhume", car ils sont étroitement liés", a déclaré Daniela Weiskopf, auteur principal d'un article paru dans Science qui a confirmé cette hypothèse. "Nous avons vraiment montré qu'il s'agit d'une véritable mémoire immunitaire et qu'elle est dérivée en partie des virus du rhume". Séparément, des chercheurs de Singapour sont parvenus à des conclusions similaires sur le rôle des coronavirus du rhume, mais ont noté qu'une partie de la réactivité des lymphocytes T peut également provenir d'autres coronavirus inconnus, même d'origine animale.

Dans l'ensemble, ce corpus croissant de recherches documentant les réponses immunologiques préexistantes au SRAS-CoV-2 pourrait obliger les gestionnaires de la pandémie à revoir certaines de leurs hypothèses fondamentales sur la manière de mesurer la sensibilité de la population et de surveiller l'étendue de la propagation de l'épidémie...

Lire la suite de l'article avec les nombreuses références dans le British Medical Journal

Traduction SLT

Article originel : Covid-19: Do many people have pre-existing immunity?
Par Peter Doshi
British Medical Journal, 17.09.20
(
BMJ 2020;370:m3563 )