"Ils m'ont volé ma mère. Ils l'ont utilisée comme cobaye humain. Ils lui ont ôté ses émotions".

Alison Steel
© Christinne Muschi/Postmedia Network
Alison Steel tient une photo de sa mère, Jean Steel, chez elle à Knowlton, Québec, le 10 novembre 2017.
Le 9 octobre 1957, le Dr Ewen Cameron, psychiatre d'origine écossaise et directeur de l'Allan Memorial Institute de l'Université McGill, à Montréal, a souligné que son patient de 33 ans, Jean Steel, en était à sa 23e journée de sommeil induite par la drogue.

Jean Steel avait subi quatre traitements électroconvulsifs d'une thérapie de choc. Plusieurs autres étaient prévus. Dans les jours précédents, alors qu'elle était éveillée, elle avait fait preuve d'une certaine agressivité à l'égard du personnel, le comportement de Cameron avait besoin d'exprimer devait être "brisé".

Il se demanda s'il ne serait pas souhaitable pour elle de regarder un "film où l'hostilité était bien exprimée", comme une façon de régler sa propre "hostilité". Un bibliothécaire fut chargé de trouver quelque chose d'approprié. Elle n'avait pas été pesée depuis plusieurs semaines. On a relevé la température de ses "lobes d'oreilles et de ses pieds".
Jean Steel
© Christinne Muschi /Postmedia Network
Photo de Jean Steel prise vers ses 70 ans avec son mari Garnet, chez elle à Knowlton, au Québec. Photo partagée par sa fille Alison Steel.

Le couple eut un enfant qui mourut quelques mois après sa naissance, mais en 1952, ils eurent une autre fille, Alison. Elle était belle et en bonne santé, mais Jeanie a trouvé qu'elle ne pouvait pas faire face. Elle sombra dans une mélancolie qui ne voulut pas disparaître. Ses parents de retour à Montréal ont commencé à se renseigner. Ils ont entendu parler de ce Dr Cameron à l'Allan, un ancien président de l'American Psychiatric Association. Ils ont entendu dire que c'était le meilleur. Jeanie Steel fut admise à l'IAM pour traitement le 1er mai 1957.

"Ce qu'ils ont fait à ma mère, c'est de la torture", déclare Alison Steel, maintenant âgée de 65 ans, et vivant à Knowlton, au Québec. "C'est horrible. C'est incroyable."

Alison Steel
© Christinne Muschi/Postmedia Network
Alison Steel tient une photo de sa mère, Jean Steel, chez elle à Knowlton, Québec, le 10 novembre 2017.
Ce qui n'était pas connu du public en 1957, et ce qui ne sera révélé que des décennies plus tard, c'est que le travail de Cameron à l'AMI a été financé en partie par la Central Intelligence Agency (CIA) dans le cadre du Projet MK-Ultra, un programme clandestin de contrôle de l'esprit humain - le lavage de cerveau.

La panique s'empara des États-Unis à la fin de la guerre de Corée en 1953. Certains membres du Congrès craignaient que les prisonniers de guerre américains ne retournent dans leur pays après avoir subi un lavage de cerveau de la part de leurs ravisseurs chinois, transformant des GI patriotes en agents dormants zombies, attendant d'être activés par leurs maîtres communistes. Les articles de journaux attisèrent l'hystérie.

"Les totalitaires ont abusé de la connaissance du fonctionnement de l'esprit à leurs propres fins", écrit un psychologue hollandais dans le New York Times Magazine. "Ils ont appliqué la technique pavlovienne - d'une manière beaucoup plus complexe et subtile, bien sûr - pour produire un réflexe de soumission mentale et politique des humains en leur pouvoir."

Cameron, le visionnaire, croyait que la schizophrénie et d'autres maladies mentales pouvaient être ainsi guéries. (Jeanie Steel souffrait probablement d'une dépression post-partum.) Il a rejeté l'idée d'un canapé de psychiatre, d'un médecin qui écoute et parle à un patient pour lui redonner la santé. Son ambition était de reconstruire entièrement la personne, en lavant son cerveau de sa maladie et en reconstruisant sa psyché à partir de zéro.

Pour ce faire, les patients avaient besoin d'être "dé-construits", dans le langage de Cameron cela voulait dire qu'il fallait les bourrer de médicaments - Seconal, Nembutal, largactal, insuline, LSD, PCP, PCP, tops, downers, curare et plus encore - et les soumettre à des vagues massives et répétées d'électrochocs. Les patients étaient maintenus dans un coma induit par la drogue vingt-deux heures par jour dans une "chambre de sommeil", et préparée pour le "conditionnement psychique" de Cameron, un processus où un message, ou même un seul mot, a était diffusé en boucle sur un haut-parleur dans la pièce pendant des jours et des jours.

Alison Steel
© Christinne Muschi/Postmedia Network
Photos de Jean Steel, diffusée par sa fille Alison Steel, chez elle à Knowlton, Québec, le 10 novembre 2017.
Jeanie Steel a fait des séjours de 18 et 29 jours dans la chambre de sommeil. A différents moments, selon son dossier - dont Alison a obtenu une copie du ministère de la Justice du Canada en 2015 - elle a menacé de se suicider; elle a demandé aux médecins de baisser le haut-parleur; elle s'est plainte de brûlures dans les oreilles et les pieds; et a crié qu'elle avait l'impression d'être clouée à une croix.

L'une des inscriptions de Cameron dans le dossier d'octobre 1957 mentionne : "Le patient s'est promené dans la chambre ce matin, dans le hall, semble plus agité qu'auparavant, a regardé fixement le conférencier et a dit : « Ce truc là-haut, sur le mur, mon oreille brûle, mon oreille ne brûle pas. Mais j'essaie de me décider. Ce n'est pas mon esprit. C'est mon esprit ? »"

Jeanie a été libérée de l'institut en décembre 1957. Elle est rentrée chez elle auprès de sa famille, détruite après un total de six mois aux soins du Dr Cameron. Elle est décédée en 2002. Le Dr Cameron est ensuite devenu président de la World Psychiatric Association, il décédera d'une crise cardiaque lors d'une randonnée pédestre en 1967.

Alison Steel garde un dossier en papier kraft rempli de documents et de vieilles photos de sa mère. Son image préférée de Jeanie date d'avant sa naissance. Ses yeux noisette sont larges, et ses cheveux auburn coupés à l'épaule.

"Elle ressemble à un ange", dit Steel. "Mais je n'ai jamais connu cette personne. Ils m'ont volé ma mère. Ils l'ont utilisée comme cobaye humain. Ils l'ont dépouillée de ses émotions."

Jean Steel
© Christinne Muschi/Postmedia Network
Une photographie de Jean Steel repose sur la table à côté des notes de chevet, des notes d'hôpital de son traitement pour la dépression, ceci dans la maison de sa fille à Knowlton, au Québec.
Dans les années qui suivirent 1957, Jeanie passait des heures assise dans le noir ou dans sa chambre. Quand elle conduisait, elle gardait le clignotant en marche pour lui tenir compagnie. Une fois. Elle a disposé tous les meubles du patio à l'extérieur, plaçant des bâtons enveloppés de papier d'aluminium sur les chaises, déclarant que c'était la rue Sherbrooke. Elle a peint au pistolet un plafond blanc du salon avec des tourbillons rouges, et a refait le siège des toilettes en argent.

Alison ne pouvait pas demander de conseils à sa mère, elle n'avait rien à communiquer. Elle était présente - elle faisait des sandwichs grillés au fromage pour sa fille et ses amis - mais elle n'était jamais complètement là.

"Ma mère pouvait me parler de sa vie avant que cela ne lui arrive", dit Steel. "Mais elle ne pouvait pas parler de ce qui lui est arrivé. Je ne savais pas où était son esprit."

En 2015, Alison Steel a intenté une action en justice contre le gouvernement canadien, qui a également financé les expériences. Il y a quelques mois, elle a reçu un règlement de 100 000 $. "Il ne s'agissait pas d'argent, dit-elle. "Je cherchais la justice pour ma mère et mon père. Ils avaient été jeunes et heureux."

Garnet Steel est décédé en 2007. Alison travaille maintenant avec des enfants de maternelle. Elle adore remonter la fermeture éclaire de leur manteau, leur donner des câlins, écouter leurs histoires et leur montrer le genre de chaleur que sa mère n'a jamais su lui offrir. "C'est ce que je suis censée faire", dit-elle. "Je sais que ma mère m'aimait, dans mon cœur, et je l'aimais."

Traduction : Sott